医疗健康 新「草根」产业:传统中药草在美国种出一片天

新「草根」产业:传统中药草在美国种出一片天

自从十九世纪化学制药主宰全球药学界后,中药就很难翻上主流舞台。若非去年屠呦呦因抗疟疾药物青蒿(Artemisinin)的研发与应用获得诺贝尔医学奖,这个过去一直在大陆排老二的千年中国科学智慧,恐怕还要继续排老二。

安家美国

如今,素材几乎完全来自天然产物的中药,尤其是药草类,在自然风大行其道下,似乎有了出头天。特别在农产环境可谓全球最优的美国,生产无污染的有机中药草,已展露商机,因为许多从业人员指名中药草就是要美国货了。

据知名的市场研究机构欧睿国际(Euromonitor International)的《美国传统药草产品》(Herbal/Traditional Products in the US)报告估计,2015年的美国这类产品市场规模约为46亿元,而大陆则有108亿。

虽然美国是世界最大的健康营养品市场,但药草却还只占这市场零售额的7%而已,可见药草能吃进营养品的份额还有多大。中药草又是药草类的一部份,纽约的高瀑园(High Falls Garden),一个标榜自己是小农场却有推广在地药草到全北美的大梦想,其创办人Jean Giblette估计,美国在地中药草的市场需求,每年至少两三亿。

北湾Sonoma县的Petaluma人Peg Schafer,是公认的美国中药草开创者与领导者,其所建立的中药草农园(Chinese Medicinal Herb Farm)已有二十多年的中药草研究与商业种植经验,著作《中药草农园:小型有机药草生产种植指南》(The Chinese Medicinal Herb Farm A Cultivators Guide to Small Scale Organic Herb Production)更堪称这领域的教科书。

她说她会开启这事业,是看到传统中医对安全、永续与诚信的中药草有强烈需求,也鼓励大家为了健康与环境生态,一起投入这个行业。

她之所以会进入这个行业,正如许多接受中医的亚裔外美国人一样,从针灸开始,这个已在美国成为非主流的主流医疗方式,帮助她解除车祸受伤的痛苦,让她进而产生兴趣想深入了解中医另一主要疗法,中药草。只不过还是带着个大隐忧,就是质量。

当时的中药草还没有美国本土种植的,另外有些已磨成粉状的配方药也不知来源为何,所以也就如许多养生者一样,与其吃来路不明的东西,不如自己种来得安心,就此开启有机中药草种植之路,也发现了中药草在美国的利基市场。

大陆毕竟还是全球中药草最主要产地,而野生采集却仍是多数药草主要来源,随着需求年年增加,估计已有两成左右的药草面临濒绝危机,加上地球环境日益恶化、人为污染加剧等因素,野生采集的物种威胁与质量堪虑,让Schafer思考在地小农种植模式。

此外,市场需求增加及药草来源减少,又合力将药草价格逐年推升,以前认为在美国只是小众市场的中药草,这几年已隐然具备可商业开发规模。只要自然环境许可,再有严格农产品检验制度把关,与绝对更少污染的土壤、空气、水的美国种植,既经济实惠又安心,而且相信未来也有全球竞争性。

有了这些美国在地种植中药草的好理由后,Schafer从1997年就开始了她的中药草农园实验,迄今已种了250种以上的东方药草,这些药草根据中国传统方法种植与采收,让气味保持与原产地相同,叶片也不破裂,色泽更是鲜活,重要的是质量安心可靠且不威胁野生物种灭绝。

此外,近几年各州也开始流行小农中药草种植,像纽约州的高瀑园及其基金会所辅导的三十几个会员农园,以及维州Pilot的Blue Ridge Center for Chinese Medicine非营利组织。其辅导当地农民种植中药草并帮助行销,今年已在35个农园种了38种药草。

该中心主席Rob Glenn说:「现在从中国大陆来的药草,质量已经不像以往。美国的从业人员已明确指出,他们愿意付高一点费用,买在地有机种植,且疗效更好的药草。」

市场策略公司Global Industry Analysts(GIA)研究分析,2014年的全球药草市场中药草占34.6%,西药草占50.9%,预估2020年的市场总需求会达1,150亿元。除了有心农民可加入这个庞大市场外,事实上社区、小城镇都可以参与。

IA点名的明星商品,就是有活化石之称的银杏(Ginkgo Biloba),中医药名白果,用来治疗支气管哮喘、慢性气管炎、肺结核等疾病,保健食品界也常用,其未来市场成长会最快,且另个好处是还可当景观树栽植,只要自然条件许可,在全社区种植银杏当行道树,既能在秋天赏黄叶,银杏种子(白果)还能当社区资产来营利,或许营造出美国版云南腾冲县固东镇的银杏村,药材观光两头赚也不错。

植物入药是各文化都有的智慧,且常有志一同,像中药材常用的黄芪(Astragalus Membranaceus)、板蓝根(Isatis Tinctoria)、刺五加(Eleutherococcus Senticosus)等,在西方生技保健食品中也是常用的材料,而俗称印度人参的睡茄(Withania Somnifera)更是中西印三大医学的共同宝贝。

所以美国中药草种植看来不仅有中医市场可图,还有其它传统医学与保健食品市场可图,至少同样是「草根」性产业,似乎比种休闲大麻好多了。

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